De wereldzeeën mogen dan wel 70% van het aardoppervlak beslaan, ze hebben nog lang niet al hun geheimen prijsgegeven. Dit blijkt uit het Wereldregister voor Mariene Soorten, gehost door het Vlaams Instituut voor de Zee (Oostende). In de afgelopen tien jaar ontdekten en beschreven zeeonderzoekers 21.554 soorten die nieuw zijn voor de wetenschap. Sommige hiervan zijn echte pareltjes en dragen een inspirerende naam of intrigerend verhaal met zich mee.

Wereld Oceaan Dag

Op 8 juni, Wereld Oceanen Dag, staat de teller op 242.500. Zoveel dier- en plantensoorten telt de oceaan en haar randzeeën. Of beter, zoveel soorten zijn tot op heden ontdekt en opgenomen in het autoritaire Wereldregister voor Mariene Soorten (WoRMS). Het werkelijke aantal soorten ligt naar schatting tussen de 300.000 en de twee miljoen.

De WoRMS-lijst bestaat intussen tien jaar en kon, dankzij de inzet van 300 wetenschappers over de hele wereld, het aantal geregistreerde soorten verdubbelen van 120.000 naar 242.500. Een zo volledig mogelijke lijst bijhouden is essentieel in het kader van biodiversiteitsonderzoek, maar ook als basis voor wat zeeleven de mens kan bieden als voedselbron of als bio-product binnen bijvoorbeeld de geneeskunde.

2.000 ontdekkingen per jaar

Schubvoetslak (Chrysomallon-squamiferum) - Foto: David Shale / CC NC SA
Schubvoetslak (Chrysomallon-squamiferum) – Foto: David Shale / CC BY-NC-SA 4.0

Jaarlijks worden zo’n 2.000 nieuw ontdekte zeedieren en –planten toegevoegd aan het register. Daarbij zijn vertegenwoordigers van bekende groepen zoals vissen, waarvan er elk jaar ongeveer 130 nieuwe mariene soorten worden beschreven. De meeste nieuwe vondsten betreffen echter weekdieren (800 nieuwe schelpen, slakken, inktvissen per jaar) en schaaldieren (600 nieuwe kreeftjes, krabben e.a.) – beide relatief weinig bestudeerde maar zeer diverse groepen – of soorten uit nauwelijks bestudeerde leefomgevingen (tropische ondiepe zeeën en diepzee).

Een selectie van de meest intrigerende nieuwe zeedieren of -planten is hier te vinden. De WoRMS-experten maakten een top twintig-lijst van hun favorieten. Die lijst bevat zowel de top tien van de afgelopen tien jaar als de tien meest merkwaardige nieuwe soorten uit 2017. Deze verbazingwekkende soorten zijn geselecteerd op basis van hun verschijningsvorm, bijzondere leefgewoontes of belang voor wetenschap of publiek.