Tijdens ons verblijf op Bonaire een tijdje geleden, hadden we ons aangemeld voor het capture-mark-recapture onderzoek van Sea Turtle Conservation Bonaire (STCB). Het STCB is een stichting die sinds 1991 onderzoek naar schildpadden op Bonaire doet en zich actief inzet voor de bescherming van deze schitterende dieren. Sinds enige tijd is de STCB nu bezig met het vangen, taggen en het weer loslaten in de natuur van schildpadden en het registreren van alle waarnemingen. Hierdoor hebben ze inmiddels waardevolle data over de verspreiding en migratiepatronen.

Schildpadden vangen voor onderzoek

Schildpad wordt vrijgelaten op Bonaire - Foto: Yoeri van Es
Schildpad wordt vrijgelaten na onderzoek op Bonaire – Foto: Yoeri van Es Photography

Wij deden mee in een team van acht personen (de kapitein van de boot en zeven snorkelaars) om schildpadden te vangen. Hiervoor gebruikten we een soort kieuwnet in het ondiepe water van Lac baai. Het water is hier maar drie meter diep en het was mogelijk om over een lengte van 200 meter een net te zetten. Snorkelaars gingen vervolgens op zoek of schildpadden in het net water gezwommen. Als dat het geval was, was het zaak zo snel mogelijk naar beneden te zwemmen, de schildpad onder zijn ‘oksels’ te pakken en het naar de oppervlakte te brengen, anders zou het verdrinken.

Aan de oppervlakte wordt elke gevangen schildpad voorzichtig losgemaakt uit het net, wat soms een flinke uitdaging kon zijn. Op een dag, waarop iedereen behalve ik een schildpad gevonden en gevangen had, zag ik vlak voor dat we zouden stoppen nog iets trekken aan het net. Wow! Een flinke schildpad en niemand anders was inde buurt… Ik riep eerst ‘SCHILDPAD!”, zodat mijn collega’s wisten dat ik er eentje had gevonden en ondernam gelijk actie. Ik dook naar beneden, greep het dier bij de vinnen en in een enorme worsteling bracht ik het naar boven. Gelukkig waren er al een paar collega’s in de buurt om te helpen met de schildpad los te maken. Sommige schildpadden waren erg rustig wanneer we ze bevrijdden, andere waren flink gestresst en sloegen met hun vinnen op het water. Voorzichtigheid was hierbij geboden, want een klap van een voorste vin kan je makkelijk buiten bewustzijn slaan…

Meten en taggen

Groene schildpad wordt gemeten - Foto: Yoeri van Es
Het schild van een groene schildpad wordt opgemeten tijdens onderzoek op Bonaire – Foto: Yoeri van Es Photography

Nadat de schildpad bevrijd was, moesten we het dier naar de boot brengen en het gedurende de hele tocht boven water houden, zodat het kon ademen. Na elke vierde of vijfde schildpad begonnen we met het opmeten van de dieren. We wogen ze, namen de lengte van het schild op, controleerden de dieren op wonden of ziektes zoals herpes en gaven de schildpad een tag met een uniek nummer (sommige kregen een digitale chip, afhankelijk van de leeftijd). Na dat alle metingen voltooid waren, werden de schildpadden weer teruggezet op de plek waar we ze gevangen hadden.

Deze dag besloten we dat het na twee tochtjes wel genoeg was en we hadden goede resultaten behaald. De schildpadden die we gevangen hadden, waren allemaal groene schildpadden. De kleinste was acht kilo, de grootste woog maar liefst 64 kilo! Er waren drie mensen nodig om het dier aan boord te kregen. Het werk was best wel spannend en het was een geweldige ervaring om voor het eerst met schildpadden te werken. We hebben aardig wat opgestoken over het catch-and-release systeem en hoe we deze reptielen het beste kunnen behandelen. Een ervaring die we nooit zullen vergeten!